Steinene som ikke vil ligge stille

Ute i ørkenen i Death Valley beveger steinene på seg. De "seiler" avsted på flat mark, og etterlater seg spor i sanden.

Stein med spor i Racetrack Playa, Death Valley Steinene etterlater seg tydelige spor når de seiler av gårde på sanden. Foto: Shutterstock

Store steiner som ligger på flat mark pleier normalt å ligge i ro. Men i Death Valley, sør i den amerikanske delstaten California, finnes det et sted der steinene mer enn gjerne beveger på seg. De "seiler" avsted, og etterlater seg tydelige spor i bakken som viser ruten de har fulgt.

Stedet heter Racetrack Playa. En gang i tiden var det bunnen på en innsjø, men den har forlengst tørket ut.

Området er flatt, så det er ikke slik at steinene kan rulle. Mange av steinene er heller ikke særlig runde.

Ingen illusjon

Ingen har noensinne sett steinene bevege seg, men det er bevist at de faktisk flytter på seg. Steinmysteriet er ingen optisk illusjon.

I 1972 merket forskerne 30 steiner i ulike størrelser og ga hver av dem et navn. På den måten kunne de følge med på om de flyttet seg. Og det gjorde de!

Senere har andre forskere brukt GPS for å holde styr på steinene, og konklusjonen er den samme: Steinene finner plutselig ut at de skal seile avsted.

To steiner med spor i Death Valley (Hovedtekstbilde)Foto: Shutterstock

Et kjøkkeneksperiment

Men hvordan gjør de det? Hvordan kan ujevne steinklumper som ligger på en flat strekning plutselig bare bevege seg?

Forskeren Ralph Lorenz tror han vet hvordan. Han har jobbet for NASA, de amerikanske romfartsmyndighetene.

Etter å ha hørt om steinene i Death Valley, prøvde Lorenz i 2011 ut en teori hjemme på sitt eget kjøkkenbord:

Han tok en liten stein, la den i en plastskål og helte i litt vann. Så la han skålen i fryseren.

Etter at vannet var blitt til is, tok han ut steinen igjen. Så la han isflaket med steinen på et brett med sand og vann.

Når Lorenz så blåste forsiktig på steinen gled den avgårde.

Is og vind

Noe liknende skjer ute i ørkenen de gangene smeltevann fra fjellene rundt renner ned til Racetrack Playa, mener NASA-forskeren.

Vannet vil dekke både bakken og steinene. Hvis dette skjer på natten er det en god sjanse for at vannet vil fryse. (Det kan høres rart ut, men om natten kan det bli veldig kaldt ute i ørkenen.)

Nå skal det, i følge Lorenz, bare en mild bris til for at noen av steinene begynner å seile. Islaget er så glatt at det skal svært lite til. Samtidig vet vi at det kan blåse ganske kraftig i området. Enkelte vindkast kan nå helt opp i sterk storm.

Når solen smelter isen og tørker bort vannet, vil bare steinen og sporene være tilbake.