Radiolarier: sjøens skjønneste svømmere

Bader du i sjøen, er du aldri alene. Rundt deg på alle kanter dupper nemlig tusenvis av ørsmå skapninger. De aller vakreste av dem er radiolariene.

23. apr 2012 06:00
radiolarer (Ingressbilde) Det finnes haugevis av ulike arter av radiolarer, og hver av dem er et knøttlite kunstverk. Foto: Kjell Rasmus Bjørklund/ Jane K. Dolven/ Naturhistorisk museum ved UiO

Radiolarier er bitte små dyr som bare er én eneste celle. På innsiden sitter et lite skjelett som ser ut som om det er lagd av kniplinger. Det finnes haugevis av ulike arter av radiolarier, og hver av dem er et knøttlite kunstverk. Noen likner på bjeller og hatter, mens andre minner om stjerner, snøkrystaller eller juletrekuler.

Lever av bakterier

På utsiden har radiolariene tynne fangarmer som de bruker til å huke tak i maten sin: bitte små bakterier og celler som flyter forbi.

- Dessuten lever det faktisk andre ørsmå celler inne i radiolariene, forteller forsker Kamran Shalchian-Tabrizi fra Universitetet i Oslo. - Vi tror at radiolariene har bruk for disse små cellene. Men dette vet vi fryktelig lite om. Radiolariene er nemlig veldig vanskelige å studere. 

radiolar (Hovedtekstbilde)Radiolarene bruker tynne fangarmer til å huke tak i maten sin.
Foto: Kjell Rasmus Bjørklund/ Jane K. Dolven/ Naturhistorisk museum ved UiO

Fossiler

Det meste forskerne vet om radiolarier, har de funnet ut ved å studere de vakre skjelettene deres. Vi vet for eksempel at de små skapningene har levd på jorda ufattelig lenge.

Radiolarienes skjeletter er veldig harde. Når den lille cellen dør, synker skjelettet og blir liggende innimellom sandkornene på bunnen. I gammel forsteinet havbunn har forskerne funnet fossilene etter massevis av radiolarier. De eldste av dem er hele 500 millioner år gamle.

Skjelettene fra radiolariene som har levd til ulike tider, ser litt forskjellige ut. I dag kjenner forskerne de ymse typene så godt at de kan bruke dem til å se hvor gammel den forsteinede sanden er.

Ødelagt DNA

Men selv om vitenskapsfolk har kjent til radiolariene i over 200 år, har de ikke klart å undersøke dem inni. De små vesenene har dødd og blitt ødelagt nesten med en gang forskerne har fisket dem opp av vannet. Dermed har det også vært umulig å få fatt i arvestoffet inni de små cellene.

Radiolarie (Hovedtekstbilde)Foto: Kjell Rasmus Bjørklund/ Jane K. Dolven/ Naturhistorisk museum ved UiO

Problemet løst

Men nå har Kamran og kollegene hans endelig løst problemet. De har funnet opp en metode for å fange, vaske og åpne radiolariene, uten at innholdet går i stykker. Nå kan de begynne å kartlegge og sammenlikne DNA-et til radiolariene. Slik kan de finne ut mer om hvordan skapningene er i slekt med hverandre, og hvordan de har utviklet seg.

Publisert i Nysgjerrigper nr. 2-12