Rundt Merkur for første gang

I dag går romfartøyet MESSENGER i bane rundt planeten Merkur. Hendelsen er historisk, og gir forskere håp om helt ny kunnskap om den lille planeten.

17. mar 2011 06:00
MESSENGER over Merkur (Ingressbilde) Romsonden Messenger skal nå sirkle rundt Merkur et helt år. Slik tenker forskerne seg at det ser ut.

Det amerikanske romfartøyet MESSENGER skal gå i bane rundt planeten Merkur i ett år, og fly rundt den hele 730 ganger. Det sier seg selv av forskerne gnir seg i hendene av glede over hva som venter dem!

Forskere vet nemlig ikke mye om Merkur. Det er vanskelig å utforske den med teleskop siden den er så nærme sola og sollyset blender.

MERKUR - EN EKSTREM PLANET

Merkur er en ekstrem planet. Den er solsystemets minste, nærmest sola og er veldig gammel. Den er én av de fire steinplanetene, sammen med Venus, Jorda og Mars. Fordi den er så nærme sola, blir den veldig varm, rundt 425°C der sola skinner.

Men Merkur er for liten til å ha en skikkelig atmosfære som Jorda. Derfor blir den også veldig kald når sola ikke varmer. Faktisk faller temperaturen til -185°C på nattsiden av planeten!

Bare ett fartøy har tidligere undersøkt Merkur. Dette var Mariner-fartøyet i 1974 og 1975. Men den fløy bare forbi tre ganger, og fikk kun tatt bilder av én side av planeten.

Håper på is

Rett etter at Merkur ble skapt, ble den bombardert med kometer og asteroider. Merkurs overflate minner derfor veldig om månens, med dype kratere og store sletter.

Forskere tror det kan finnes is på Merkur, selv om den er så nærme sola. Dette er fordi sollyset aldri slipper til i noen av planetens kratere. Der blir det fryktelig kaldt.

Se flere bilder av Merkur her

Dans i rommet

MESSENGER har brukt seks og et halvt år på reisen til den lille planeten. Fartøyet trenger veldig lite drivstoff, fordi det bruker gravitasjonskraften til å komme seg dit den skal. Det har nærmest "danset" seg rundt Jorda, Månen og Merkur selv.

Merkur, fotografert av Messenger. FOTO: NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Carnegie Institution of WashingtonMerkur er en ekstrem og ukjent planet for forskerne. Dette bildet ble tatt av Messenger for tre år siden. Nå skal forskerne få enda mer detaljerte bilder fra planeten. FOTO: NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Carnegie Institution of Washington Fordi reisen fra Jorda til Merkur også går i retning sola, vil mesteparten av drivstoffet brukes til å bremse ned, unnslippe solas gravitasjonskraft og komme i bane rundt Merkur.

De siste 3 årene har fartøyet brukt Merkurs gravitasjonskraft til å komme seg på plass for å gå i bane. I mens har den tatt mange bilder og allerede gitt forskerne massevis å se på og undersøke.

Drepende solskinn

Men ikke bare avstanden er en utfordring for en slik reise. De enorme temperaturforskjellene og solas drepende stråling betyr at fartøyet måtte lages slik at de følsomme instrumentene tålte disse påkjennelsene.

MESSENGER har blant annet en solskjerm som sørger for at instrumentene holder romtemperatur. Banen fartøyet følger sørger også for at den unngår de verste solstrålene.

Merkur, fotografert av Messenger. FOTO: NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Carnegie Institution of WashingtonBildet viser et utsnitt av Merkurs 4 milliarder lange historie. En gammel kraterkant strekker seg over store deler av bildets venstre side, mens en Y-formet struktur av fjell og skrenter krysser kraterbunnen.

Andre solsystemer

Ved å undersøke Merkur tror forskerne at de får vite mer om hvordan planetene i solsystemet vårt ble skapt, og hva som skjedde med dem tidlig i deres historie. Forskerne håper at undersøkelsene av Merkur også vil fortelle oss mer om hvordan planeter i andre solsystemer utvikler seg.

Også disse planetene er vanskelige å utforske fordi de er så langt borte. Men snart kan forskerne sammenligne teleskopbildene av Merkur med bilder fra MESSENGER. Ved å se i detalj det de tidligere så utydelig kan de også forstå bedre det de ser på teleskopbilder fra de mange ukjente verdener ute i rommet.

"Perfekt, vakker og bulende"

Merkur, fotografert av Messenger. FOTO: NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Carnegie Institution of WashingtonEr det vulkaner på Merkur? Den doble kraterkanten til venstre i bildet kan tyde på det. Ukjent er et ord som sier veldig mye om hva som venter. Også Merkur var veldig fremmed for forskerne inntil nylig. For eksempel har en forsker beskrevet hva hun følte da hun så de første bildene MESSENGER sendte:

"Hvor mange ganger i livet får du se noe uoppdaget? Det første jeg kjente var både glede og forbauselse. En perfekt, vakker og bulende Merkur fylte skjermen og alt ble nesten ufattelig tydelig".

Se også MESSENGERS hjemmeside (på engelsk).